Ce récit est tiré de ce que l’on pourrait appeler une expérience de première main avec l’un de nos chats qui souffrait d’épilepsie depuis qu’il était un tout petit chaton. Quelle que soit l’espèce affectée, la maladie se manifeste de la même manière.

Qu’est-ce que l’épilepsie, d’ailleurs ?

L’analogie la plus simple pour expliquer les causes de l’épilepsie est celle d’un court-circuit dans le câblage du cerveau. Un signal part d’un point « A » en direction d’un point « B » et, à mi-chemin, il se heurte à une brèche ouverte ou à un barrage routier, mais le signal continue malgré tout à essayer de passer ; il peut alors essayer de trouver un autre chemin, et il finit par se propager dans tout le cerveau.

Il en résulte la crise d’épilepsie, car les fonctions de contrôle moteur sont perturbées. Lors d’une crise généralisée, l’animal tombe et commence à se débattre de manière incontrôlée. Pendant ce temps, il n’est « pas là » ; il ne vous répond pas. Ses yeux peuvent être ouverts, fermés ou tourner en rond.

Après la crise, la personne peut être confuse, étourdie, et très certainement fatiguée et endolorie (j’avais un voisin qui souffrait de cette maladie et qui décrivait sa sortie d’une crise comme une sensation d’avoir été écrasé par un camion Mack ; tous les muscles de son corps lui faisaient mal).

Comment puis-je savoir si c’est une crise ?

Tout d’abord, vous devez être suffisamment familier avec votre chat pour reconnaître un comportement ou des actions inhabituels. Les chats rêvent, et il se peut qu’ils se mettent à trembler dans leur sommeil, car ils rêvent d’attraper quelque chose.

Une crise d’épilepsie a cependant un aspect différent. Une crise légère est parfois à peine perceptible ; il peut s’agir d’un clignotement rapide des yeux à plusieurs reprises et/ou de l’agitation ou du tremblement d’une seule patte. Si vous ne regardez pas le chat, vous ne le remarquerez peut-être même pas.

La vidéo ci-dessous montre ce type de crise. Le problème de ce chat a été causé par un choc diabétique, selon le propriétaire. Il existe également de nombreuses autres causes. Certaines de ces causes peuvent être :

  • traumatisme (c’est ce qui est arrivé à notre chat ; traumatisme dû à une surdose d’anesthésie)
  • tumeurs
  • infections

En l’absence de l’une de ces conditions, elle est assez rare chez les jeunes chats.

Un type de crise légère

Aider un chaton à traverser une crise

Oubliez la plupart de ce que vous avez pu apprendre dans les cours de premiers secours pour les humains ayant une crise. Un chat n’est pas un être humain, et des mesures différentes doivent être prises.

  • Si vous pouvez déplacer le chat en toute sécurité, faites-le, de préférence sur le sol de la salle de bain ou de la cuisine, où il n’y a pas de tapis. Pendant l’épisode, le chat peut baver abondamment, et/ou perdre le contrôle de sa vessie ou de ses intestins, voire les deux. Il peut également se mettre à trembler ou à se secouer, parfois violemment, comme ce fut le cas pour notre chaton.
  • Mettez une serviette sur la tête du chaton pour bloquer la lumière de ses yeux. Lors d’une crise complète du corps entier, vous remarquerez que ses yeux peuvent être complètement dilatés, même en cas de lumière vive. Alors que leurs yeux sont généralement grands ouverts, ils sont en fait inconscients. La serviette protègera leurs yeux et raccourcira parfois la durée de l’épisode.
  • En gardant vos mains bien éloignées de la bouche, retenez doucement le chat, afin qu’il ne se blesse pas sur les objets proches. (Voir la vidéo au bas de la page du chat blanc pour une illustration de cette méthode). Un chat qui agite ses membres parviendra à « ramper », même s’il est couché sur le côté, ce qui est fréquent, car ses griffes le tirent. Si leurs griffes s’accrochent à un tapis, cela peut mal finir.
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En fait, c’est arrivé à notre chaton une fois ! Nous étions sortis pour faire une course, et à notre retour, nous avons trouvé les traces d’une crise, ainsi que des empreintes de pieds ensanglantées. En examinant ses pattes, nous avons découvert qu’elle s’était pris les griffes dans le tapis, et que 2 d’entre elles avaient été arrachées de ses pattes jusqu’à la racine ! Pauvre Jules !

Après la crise

Une fois l’épisode passé, le chaton peut présenter plusieurs comportements. Il peut être confus et désorienté ; il peut avoir très faim ou avoir très sommeil.

Notre chaton avait des crises « grand-mal » ou « généralisées » très violentes, impliquant tout son corps. Après ces crises, elle était toujours dans les vapes et je la tenais dans mes bras, enveloppée dans une serviette pour la réconforter, jusqu’à ce qu’elle revienne à elle pour qu’on l’euthanasie.

À ce moment-là, elle se dirigeait directement vers son bol de nourriture, en mangeait une grande partie, puis s’endormait pendant plusieurs heures. Quand on y pense, ce n’est pas surprenant. Ce qui vient de se passer équivaut à une sacrée séance de cardio. Moi aussi, je serais fatigué et endormi après ça !

La crise de ce chat ressemble à ce que Jules a vécu.

Arrêter une crise avant qu’elle ne se produise

Nous avons appris que tout bruit répétitif de cliquetis ou de tic-tac était susceptible de déclencher une crise. Nous avons appris à faire très attention à ne pas faire inconsciemment de tels bruits, par exemple en tapant sur des crayons ou en tapant des doigts en attendant quelque chose, ou en faisant des clics avec la langue, car nous verrions presque instantanément qu’elle commence à avoir des spasmes.

Nous avons également trouvé quelques astuces. Si nous la surprenions juste avant la crise, au moment où elle commençait à avoir de tout petits « tremblements du corps », si nous pouvions l’atteindre et la prendre soudainement dans nos bras, la taper doucement sur la tête ou ébouriffer vigoureusement sa fourrure, cela semblait interrompre le court-circuit dans le cerveau, en lui donnant autre chose à traiter ; mais une fois que la crise était complète, ces choses ne fonctionnaient pas.

Si la crise était plus longue que la normale, nous la portions parfois jusqu’à l’évier et lui passions de l’eau sur la tête. Cela semblait avoir le même effet que les trucs que nous utilisions en mode pré-crise, sauf que cela pouvait la faire sortir d’une crise complète.

Le début d’une crise représente un réel danger pour Kitty.

Ce qui était dangereux pour Kitty, cependant, c’est qu’elle semblait se rendre compte de l’imminence d’une crise et tentait de s’en éloigner. Elle courait frénétiquement à l’aveuglette, essayant d’escalader les murs, les meubles, tout ce qu’elle pouvait, jusqu’à ce que la fuite échoue et que la crise la rattrape.

Ironiquement, une crise la surprenait souvent et la réveillait alors qu’elle dormait profondément ! C’est alors que commençait sa fuite paniquée dans la maison.

C’est à ce moment-là que nous avons dû essayer d’intervenir et d’empêcher le processus de se poursuivre, car elle se retrouvait de temps en temps dans des situations très difficiles qui auraient pu mal tourner.

La photo ci-dessous montre l’endroit où nous l’avons trouvée un matin après avoir fouillé toute la maison. Cela a dû se produire alors que nous étions endormis et que nous ne l’avons pas entendue courir. Qui sait combien de minutes ou d’heures la pauvre Jules est restée coincée là !

De terribles situations difficiles

Attention à la morsure !

Pendant la crise, alors que nous la tenions et que nous veillions à ce que ses griffes ne s’accrochent pas, il était également important de garder nos mains éloignées de sa bouche, car les muscles de la mâchoire étaient également impliqués et elle devait involontairement ouvrir et fermer la bouche.

C’est une leçon apprise à la dure ! Au cours d’une de ses premières crises, mon mari a essayé de l’aider à sortir de la crise et a mis sa main dans sa bouche. Ses dents ont transpercé la toile entre son pouce et son index, et se sont verrouillées ! C’est un homme d’un mètre quatre-vingt, de deux cents livres, avec beaucoup de muscles, et il lui était difficile d’ouvrir la bouche pour libérer sa main ! Où étais-je ? Dehors, en train de nettoyer le chien que nous avions à ce moment-là, donc je ne l’ai pas entendu appeler à l’aide !

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Sachez que la mâchoire de votre petit chat peut produire une force suffisante pour briser les os des doigts ! En fait, la force de leur morsure s’élève à environ treize livres de pression par pouce carré (PSI). Soutenue par des dents acérées, cette force est suffisante pour causer de réels dommages ! (En fait, ajusté sur un rapport livre de force/taille relatif, un chat mord avec plus de force que le super requin mégalodon, disparu depuis longtemps).

Comment en est-elle venue à souffrir d’épilepsie ?

L’histoire de notre pauvre chaton était la suivante :

Nous l’avons adoptée dans une organisation de sauvetage en 1998. C’était une toute petite chose, âgée d’à peine 6 semaines et pesant moins d’un kilo. Elle tenait dans la paume de la main de mon mari. Elle et ses frères et sœurs avaient été trouvés, âgés de quelques jours seulement, dans un sac en papier jeté dans un casier à peinture d’une école locale.

Les chatons ont été placés dans une famille d’accueil pour être nourris au biberon et élevés jusqu’à ce qu’ils soient assez grands pour être adoptés. L’un des chatons de la portée n’a pas survécu. Les autres ont été placés en vue d’une adoption. Jusqu’à ce moment-là, le chaton que nous avons choisi n’était pas épileptique.

Je suis maintenant moi-même bénévole dans une organisation de sauvetage, et je sais comment le système fonctionne. Si la famille d’accueil des chatons avait vu une telle preuve, le chat aurait été euthanasié, et non mis à l’adoption.

La stérilisation précoce est-elle une pratique courante ?

La plupart des groupes de sauvetage appliquent une politique de stérilisation précoce, mais pas avec des chatons aussi jeunes. La norme actuelle pour la stérilisation précoce est un minimum de 2 mois et de 2 livres pour les mâles ; plus proche de 2,5 livres pour les femelles.

Le groupe auquel j’appartiens n’expose pas les chatons à l’adoption tant qu’ils n’ont pas atteint ce stade et qu’ils ne sont pas déjà stérilisés, ou, dans des circonstances particulières, ils autorisent l’adoption, mais le chaton reste avec la famille d’accueil jusqu’à ce que la procédure soit effectuée.

Malheureusement, ce n’était pas le cas de cet autre groupe, et ils ont insisté pour qu’elle soit stérilisée à un stade aussi minuscule et délicat.

Une mauvaise anesthésie ou une overdose…

Selon mon vétérinaire actuel, l’isoflurane est un anesthésique couramment utilisé pour les chats. En faisant des recherches sur Internet, j’ai découvert qu’il peut provoquer une augmentation marquée de la pression intracrânienne ou cérébro-spinale.

La pression exercée sur le cerveau est souvent à l’origine de lésions cérébrales. C’est la raison pour laquelle des dérivations sont installées pour des affections telles que l’hydrocéphalie, ou pour soulager la pression exercée par des traumatismes accidentels.

Comme elle était si petite, l’anesthésie a eu un effet plus prononcé, et le résultat final a été une lésion cérébrale, ce qui a provoqué son épilepsie. Nous avons remarqué sa première crise alors qu’elle n’était à la maison que depuis deux jours.

C’était ce qu’on appelle une crise de « petit mal » ou d' »absence » – elle s’est simplement raidie et a perdu la tête, et n’était « pas là » pendant environ une demi-minute.

La situation s’est vite aggravée

Quelques semaines plus tard, nous avons assisté à l’apparition de crises grand-mal, ou de ce que l’on appelle aujourd’hui des crises « tonico-cloniques » ou « généralisées », impliquant des spasmes musculaires involontaires sur tout le corps. Ces crises peuvent durer de quelques secondes à près d’une minute. Que vous regardiez ce qui arrive à un petit chaton ou à un enfant, le sentiment de tristesse et d’impuissance est écrasant.

Le pauvre chat avait ces épisodes plusieurs fois par semaine. C’était déchirant à voir, mais en même temps, quand elle n’était pas dans les affres d’une crise, elle était un chaton normal et doux, et tout allait bien pour elle. Elle avait déjà volé nos cœurs, et nous ne pouvions pas supporter l’idée de la faire piquer, car elle ne souffrait pas 24 heures sur 24.

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Remettre en question la profession de vétérinaire

Le pire, en fait, a été de faire entendre raison à un vétérinaire et de le convaincre du problème. Le vétérinaire que nous avions à l’époque voulait faire croire qu’un chat pouvait être épileptique, et surtout si jeune. Il prétendait que les chiens commencent parfois à avoir des crises en vieillissant, et les chats, moins souvent.

Le vétérinaire responsable de l’opération voulait en outre rejeter la faute sur une obscure anomalie congénitale, appelée « shunt hépatique », et l’envoyer à grands frais dans un hôpital universitaire vétérinaire pour y être opéré. Nous avons refusé. Voyez-vous, mon mari avait un oncle qui souffrait d’épilepsie, et il savait très bien à quoi ressemblait une crise d’épilepsie sous toutes ses formes.

Il a fallu une année entièred’observation impuissante de chaton ayant ces épisodes avant que nous ne trouvions enfin un vétérinaire qui écoute, et mette le chat sous un traitement approprié.

Si cela arrive à votre animal, restez sur vos positions et continuez à chercher jusqu’à ce que vous trouviez un vétérinaire qui a la tête sur les épaules.

Jules en mode normal du chat

Quel médicament ?

Pendant de nombreuses années, le barbiturique, le phénobarbital, a été utilisé pour aider à contrôler les crises d’épilepsie chez les humains. Certains médicaments destinés aux humains peuvent également être prescrits aux animaux. Dans ce cas, c’est le phénobarbital qui a été administré au chat, même si pour les humains, il est considéré comme un traitement « ancien » qui n’est plus guère utilisé.

Un médicament secondaire est parfois nécessaire

Ses crises ont été assez bien contrôlées une fois qu’on l’a mise sous traitement. Nous avons eu ce chaton en 1998, et on a commencé à lui donner du Phénobarbital en 1999. Cela a beaucoup aidé. La fréquence des crises est passée de plusieurs fois par semaine à une ou deux fois par mois.

Cependant, au fil des années, la fréquence des crises a recommencé à augmenter, pour atteindre parfois une fois par semaine. En 2003, nous avons déménagé dans nos locaux actuels et notre nouveau vétérinaire a ajouté du Valium à son régime. Cela a permis de ramener la fréquence à une fois par mois ou moins. Bien qu’il y ait toujours eu des crises d’épilepsie, je suis sûr que tous les humains qui en souffrent peuvent en témoigner.

Médecine alternative

À un stade avancé de sa vie, et avec l’accord de notre vétérinaire, nous l’avons mise sous beurre de cannabis, dont l’efficacité a été démontrée chez les humains atteints de cette maladie. C’était presque miraculeux ! Au lieu d’être un zombie sous l’emprise de drogues dures, elle était de nouveau alerte et a même réappris à jouer !

Le beurre était administré en une dose de la taille d’un petit pois, deux fois par jour. L’effet durait environ six heures. Malheureusement, cela signifiait qu’elle devait prendre le beurre pendant la nuit, car nous dormons plus longtemps que six heures. Cependant, lorsqu’elle était prête pour la dose suivante de beurre, elle avait éliminé le barbiturique et notre chaton était de retour.

Attention ! Attention !

Veuillez faire attention ! Tous les médicaments ne peuvent pas traverser les frontières des espèces et rester sûrs et efficaces, alors s’il vous plaît, n’automédicamentez pas vos animaux avec vos propres médicaments !

Consultez toujours votre vétérinaire.

Epilogue

A l’âge de 16 ans et demi, le 25 mars 2015, notre chère Jules a dû être aidée à traverser le Pont Arc-en-ciel.

Elle avait soudainement dégringolé au cours de la semaine précédente, et très soudainement ce jour-là, tous ses médicaments avaient cessé de fonctionner ; elle avait de multiples mini-crises tout au long de la journée, et avait même perdu la capacité de se tenir debout. Ses yeux étaient dilatés et non focalisés. Le moment était venu, et nous avons dit adieu en larmes à notre belle et douce vieille fille.

Elle dort d’un long sommeil dans un endroit ensoleillé de la cour, car elle a toujours aimé se coucher dans une fenêtre ensoleillée ou dans une « flaque de soleil » sur le tapis.