Le virus de l’immunodéficience féline (FIV) est considéré comme un lentivirus, c’est-à-dire un virus à évolution lente qui fait partie de la famille des rétrovirus. Les rétrovirus sont spécifiques à une espèce. Le FIV fait partie de la même famille que le virus de l’immunodéficience humaine (VIH), qui est à l’origine du sida. Comme le FIV et le VIH sont tous deux des rétrovirus, seuls les félins peuvent contracter le FIV et seuls les humains peuvent contracter le VIH. Cependant, les félins ont tendance à mieux supporter le FIV que les humains ne supportent le VIH. En fait, 90 % des chats vont continuer à vivre leur vie normale.

Ce virus félin a été découvert pour la première fois dans une chatterie californienne en 1986, lorsque certains des félins présentaient les mêmes symptômes que les humains avec le VIH. Cela ne signifie pas que le FIV est un nouveau virus. En fait, il existe des preuves qu’il existait bien avant sa découverte.

Le FIV est toxique pour les cellules T auxiliaires du chat (CD4), un type de globule blanc essentiel au système immunitaire. Le FIV affecte considérablement ces globules blancs du système immunitaire en les endommageant de manière significative, voire en les tuant. C’est ce qui provoque l’affaiblissement progressif du système immunitaire du félin. Comme le système immunitaire est responsable de la lutte contre les maladies et les cellules cancéreuses, le félin sera plus sujet aux maladies, aux affections, aux bactéries et à d’autres organismes tels que Haemobartonella felis (un parasite à base de bactéries) et Toxoplasma gondii (un protozoaire parasite).

Signes de la FIV

Le virus de l’immunodéficience féline comporte trois étapes. Gardez à l’esprit que selon les chercheurs vétérinaires, il n’y a pas de signes cliniques précis spécifiques au FIV, quel que soit le stade. Cela signifie simplement que les signes et les symptômes pourraient être des signes et des symptômes d’autres maladies également. La seule façon d’en être certain est de faire tester votre chat pour le FIV.

Première étape

Dans les quatre à six semaines qui suivent l’infection d’un félin, certains chats présentent un gonflement des ganglions lymphatiques et une diminution du nombre de globules blancs. Certains chats auront également de la fièvre, de la diarrhée, une perte d’appétit, de l’anémie, de la léthargie et de la neutropénie à ce stade précoce de la FIV. Pendant cette phase, le nombre de CD4 diminue progressivement, ce qui augmente le risque que le chat tombe malade à cause d’une autre maladie. Le premier stade peut durer des jours, des semaines, voire des mois et n’est généralement pas détecté.

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Deuxième étape

Au stade deux, le félin est asymptomatique et ne présente donc aucun signe d’infection. Ce stade peut cependant durer des années.

Troisième étape

Cette étape a été appelée “complexe lié au sida” (ARC). Il est dû à un affaiblissement important du système immunitaire du chat. Le chat devient plus sensible aux maladies causées par des bactéries, des champignons, des virus et des protozoaires qui n’ont généralement aucun effet sur les félins en bonne santé. Ces maladies sont considérées comme des infections opportunistes. Les infections opportunistes sont la principale cause de mortalité chez les félins séropositifs pour le VIH. Ces infections peuvent attaquer divers endroits et fonctions chez le félin.

Sur le plan immunologique, le félin peut souffrir d’anémie (persistance d’un faible nombre récurrent de globules rouges), de leucopénie (réduction du nombre de globules blancs en circulation), d’hypoplasie des ganglions lymphatiques (diminution des tissus dans les ganglions lymphatiques, ce qui entrave la fonction immunitaire), de lymphadénopathie (augmentation de la taille des ganglions lymphatiques), de lymphosarcome (cancer des tissus lymphoïdes).

Sur le plan gastro-intestinal, le félin peut souffrir de diarrhée chronique causée par la prolifération de bactéries et de champignons normaux, et d’infections parasitaires, ce qui entraîne une perte de poids progressive.

Sur le plan neurologique, le félin peut souffrir de changements de comportement, de secousses faciales, de convulsions, de démence, de neuropathies périphériques et d’anomalies psychomotrices.

Dermatologiquement, le félin peut souffrir de dermatite pustuleuse (inflammation et accumulation visible de pus dans la peau), d’abcès chroniques, de gingivite chronique (infection et inflammation des gencives), de stomatite chronique (infection et inflammation des muqueuses de la bouche), de parodontite (inflammation des tissus entourant une dent).

Sur le plan oculaire, le félin peut souffrir de conjonctivite (inflammation de la membrane qui tapisse la paupière), de kératite (inflammation de la cornée), de cataracte (épaississement partiel ou complet du cristallin) et de glaucome (augmentation de la pression à l’intérieur de l’œil entraînant des défauts visuels et une éventuelle cécité).

En matière de reproduction, la féline peut avoir des avortements spontanés et des mortinaissances.

En ce qui concerne les voies respiratoires supérieures des félins, ils pourraient souffrir de rhinite chronique, c’est-à-dire d’un écoulement nasal, ou d’un écoulement nasal.

Diagnostic de la FIV

Votre vétérinaire peut diagnostiquer le virus de l’immunodéficience féline en utilisant un test sanguin pour détecter les anticorps contre le virus. Dans la plupart des cas, les vétérinaires ne procéderont à un test de dépistage du FIV que s’il existe des symptômes chroniques inexpliqués de la maladie dans un ou plusieurs des principaux systèmes corporels du félin. Toutefois, l’Association américaine des praticiens félins suggère qu’avant d’introduire un nouveau chat dans un foyer à plusieurs chats, le propriétaire devrait faire tester le chat pour le FIV. Cela permet de prévenir l’exposition des chats existants au virus de l’immunodéficience féline. Le raisonnement est que les chatons de moins de six mois peuvent avoir les anticorps du FIV contractés par leur mère sans avoir eux-mêmes le virus. Si un chaton qui a été testé positif pour le FIV, il doit être testé à nouveau après l’âge de six mois.

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Comment la FIV est-elle transmise ?

Le virus de l’immunodéficience féline est présent dans la salive, le sang et le liquide céphalorachidien des félins infectés. Le virus lui-même est très fragile et ne survit pas longtemps en dehors du corps du félin. C’est pourquoi la principale source de transmission d’un chat à un autre est une morsure lors d’un combat avec un autre chat. Il est extrêmement rare que le FIV soit transmis par un contact occasionnel avec un autre félin. Sachez que les mères chattes peuvent transmettre le FIV à leurs chatons à naître.

Selon la faculté de médecine vétérinaire de l’université de Cornell, cela se produit lorsque le chaton passe par le canal de naissance. Elle peut également se produire lorsque les chatons ingèrent du lait infesté. Le contact sexuel, ironiquement, n’est pas en tête de liste pour la transmission. En de rares occasions, il a également été connu qu’il était transmis par une transfusion de sang contaminé par le FIV. Ce n’est cependant pas fréquent.

Facteurs de risque

Parmi les facteurs de risque de contracter le virus de l’immunodéficience féline, citons l’âge, le sexe, la maladie et le temps que le chat passe à l’extérieur. Les chats de plus de cinq ans courent un plus grand risque de contracter le virus. Les chats mâles sont plus susceptibles de se battre avec d’autres chats, surtout s’ils ne sont pas stérilisés. Cela augmente le risque qu’un chat mâle contracte et propage le virus. Le virus n’est pas aussi répandu chez les chats d’intérieur. Les chats d’extérieur et les chats sauvages sont plus souvent en contact avec d’autres félins. Ils courent donc un risque plus élevé de contracter le virus. Les chats qui souffrent déjà de maladies, telles que le virus de la leucémie féline (FeLV), sont également plus susceptibles de contracter le FIV.

Traitement

Contrairement au VIH, il n’existe pas de traitement spécifique pour le virus de l’immunodéficience féline. De plus, il n’existe aucun remède connu pour le FIV, tout comme pour le VIH. La plupart des traitements sont ciblés sur d’autres maladies et affections plutôt que sur le FIV lui-même.

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Prévention

Il y a un certain espoir de prévenir la transmission et la propagation de la FIV. Le Dr Janet K. Yamamoto, co-fondatrice du FIV, a mis au point un vaccin contre le FIV qui a été mis à la disposition des États-Unis en juillet 2002. Fel-O-Vax FIV, le nom du vaccin, a été licencié par l’Université de Floride à Fort Dodge Animal Health, basé au Kansas, qui est une division d’une société pharmaceutique du New Jersey.

Le Fel-O-Vax FIV est un vaccin en cours. Il est suggéré que le premier vaccin puisse être administré à des chatons en bonne santé dès l’âge de huit semaines. Après la première dose initiale, la deuxième et la troisième dose de vaccin devraient être administrées deux à trois semaines plus tard. Il est conseillé de poursuivre cette mesure préventive en administrant au félin une dose de FIV Fel-O-Vax chaque année. Cependant, vous devez savoir que le test FIV actuel ne peut pas faire la distinction entre les anticorps du FIV et les anticorps du vaccin. Les chercheurs travaillent actuellement à la mise au point de meilleurs systèmes de test.

Bien qu’un vaccin soit disponible, cela ne signifie pas que la vaccination est totalement infaillible. Son taux de réussite est de 84 % à 90 %. Par conséquent, en tant que propriétaire responsable d’un animal de compagnie, vous pouvez contribuer à prévenir la propagation du FIV par d’autres moyens. Si vous autorisez normalement votre chat à sortir pendant de longues périodes, il est temps que vous le rameniez à l’intérieur pour qu’il y reste. L’exposition à d’autres chats qui ne sont pas dans la maison fait courir un risque élevé à votre chat. De plus, comme je l’ai déjà dit, si vous prévoyez de faire entrer un nouveau chat dans un foyer à plusieurs chats, faites d’abord tester le nouveau chat. Les chats sont plus susceptibles d’être agressifs s’ils ne sont pas stérilisés, alors s’il vous plaît, stérilisez votre chat.

Le virus de l’immunodéficience féline est gérable dans la plupart des cas. Sachez également que le taux d’infection est de 1 % chez les chats en bonne santé et de 14 % chez les chats déjà malades. Comme pour toute maladie, vous devez faire autant de recherches que possible. La connaissance est cruciale pour savoir comment donner à votre chat la meilleure vie possible.