Qu’est-ce qu’un Cockapoo ?

Le cockapoo est un croisement entre un caniche pur et un épagneul cocker pur, ce qui donne un hybride qui partage les caractéristiques des deux races parentes. Le cockapoo a été désigné comme le croisement le plus populaire au Royaume-Uni par le site internet Pets4Homes. En 2018, ils se sont classés à la quatrième place en termes de popularité sur le site Web, sur la base des recherches et des annonces concernant le croisement ; en fait, ils étaient le seul toutou non pedigree dans le top 10 et étaient plus populaires (sur la base des statistiques des utilisateurs) que leurs races parentes.

La popularité du cockapoo est indéniable et il est facile de comprendre pourquoi il est si apprécié, car il s’agit d’un chien doux et agréable à vivre, facile à éduquer et dont la taille convient aussi bien aux maisons de ville qu’aux maisons de campagne. Mais cette popularité a eu un revers, car certains « éleveurs » considèrent désormais les cockapoos comme un moyen de gagner de l’argent.

Les fermes à chiots, les éleveurs de basse-cour et autres individus sans scrupules élèvent des cockapoos aussi vite qu’ils le peuvent pour faire du profit. Bon nombre de ces chiots souffrent de problèmes de santé, leurs parents sont logés dans de mauvaises conditions et traités comme des machines à reproduire, et toute cette situation n’a rien à voir avec le bien-être des chiens, mais avec le fait de gagner de l’argent.

Les éleveurs de chiots cyniques qui tentent de tirer encore plus d’argent de leurs chiots ont commencé à proposer des couleurs « nouvelles » ou « inhabituelles ». Ces couleurs sont présentées comme « rares » et « uniques », avec un prix correspondant. Beaucoup de ces cockapoos de couleurs différentes sont annoncés à des prix supérieurs à ceux que vous paieriez pour un chien de race et les acheteurs involontaires paient des milliers de livres sterling pour un chiot mal élevé et en mauvaise santé.

C’est là qu’intervient le cockapoo blue merle ou red merle. Ces dernières années, ils ont été présentés comme une variation rare de la couleur du cockapoo, ce qui a provoqué une énorme controverse parmi les éleveurs de cockapoo réputés, ainsi que parmi ceux qui élèvent des caniches et des cockers. Les caniches et les cockers ne sont pas reconnus dans une quelconque couleur merle, alors comment peut-on avoir des cockapoos merle ?

Que signifie « merle » ?

Le terme « merle » est utilisé pour décrire un motif de pelage particulier où la couleur est tachetée et semble « fanée » par endroits. Dans certaines races, on parle d’un motif tacheté, ce qui donne une idée plus précise de l’apparence de la robe.

Chez un chien merle, il y a des taches de couleur unie (souvent blanc, noir ou feu), mélangées à une couleur plus pâle (gris ou rouge clair). La couleur pâle est en fait le résultat d’un défaut dans le gène qui produit la couleur du pelage. Les poils ont une pigmentation incorrecte et apparaissent beaucoup plus clairs. Par exemple, la couleur grise d’un merle bleu est, en fait, un poil noir qui a été affecté par le gène merle et apparaît gris pâle. Il ne faut pas confondre avec les races qui ont un vrai pelage gris/argenté (comme le Weimaraner) ou un pelage rouge-brun pâle. Ce sont des couleurs unies, pas des merles.

La teinte des poils d’une robe merle varie souvent considérablement, allant du gris clair, presque blanc, au gris plus foncé. Les poils individuels peuvent être composés de plusieurs nuances et c’est très distinctif. Cela s’applique à tous les types de merle (bleu, rouge ou zibeline). Le gène merle qui produit cette coloration est techniquement défectueux et, par conséquent, on craint qu’un chien au pelage merle soit plus enclin à certains problèmes de santé. Il s’agit notamment d’une série de problèmes oculaires, de problèmes auditifs potentiels et éventuellement d’autres complications de santé.

La variation de la robe merle est reconnue dans certaines races, où elle est connue depuis de nombreuses années et où des études génétiques ont identifié le gène responsable. Il s’agit notamment de :

  • Chien de berger des Shetland
  • Border Collie
  • Colley brut
  • Berger australien
  • Berger français miniature
  • Teckel (où il est appelé « dapple »)
  • Grand Danois (où il est appelé « arlequin »)
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Il s’agit de races pour lesquelles le Kennel Club ou l’American Kennel Club reconnaissent qu’il s’agit d’une variante de couleur authentique et autorisent l’enregistrement des chiens de cette couleur. Ni le caniche ni le cocker ne sont reconnus par ces organismes comme ayant le gène merle, ce qui a suscité une controverse au sujet du cockapoo merle.

Pourquoi cette controverse ?

Personne ne sait exactement d’où vient le gène merle ni quand il est apparu pour la première fois dans les races qui sont reconnues pour produire cette couleur. Il semble qu’il s’agisse d’une mutation qui a pu se produire à un stade précoce du développement de certaines races. Par exemple, comme on le trouve dans de nombreuses races de chiens de troupeau, il se peut qu’un ancêtre commun à tous ces chiens ait développé cette mutation et l’ait transmise aux générations suivantes.

Les robes merle n’ont pas toujours été populaires, et elles restent moins courantes dans de nombreuses races que les couleurs traditionnelles (par exemple, il y a beaucoup plus de chiots border collie noir et blanc enregistrés que de chiots merle). Les merles sont parfois considérés comme « à la mode plutôt que pratiques » et il existe une tendance dans certains milieux à les considérer comme moins utiles que les chiens de travail.

Les caniches et les cockers étaient tous deux des chiens de chasse à l’origine et on pense qu’ils ont pu partager un ancêtre commun à un moment donné avant que les deux races ne divergent. Cependant, ce n’est que récemment que des caniches « merle » sont apparus, ce qui amène certains éleveurs à soupçonner qu’une autre race a été mélangée à un caniche pour produire cette couleur.

Selon Windswept Poodles :

« Ce n’est pas un motif naturel chez les caniches. Cela signifie que le gène Merle a dû être introduit dans le caniche via une autre race de chien. Bien que ces chiens aient une couleur très frappante, ce ne sont pas des caniches. »

Les Spirit Standard Poodles ont partagé une opinion similaire sur leur page Facebook :

« ATTENTION ! Une « nouvelle » couleur – le merle – apparaît chez les caniches ! Les éleveurs falsifient les papiers pour les faire enregistrer à l’AKC. Le merle n’est PAS une couleur qui a jamais existé chez les caniches ! Si vous voyez un caniche merle, c’est le produit d’un élevage mixte, probablement une race de troupeau. Je sais que beaucoup de nos fans aiment les caniches multicolores, alors s’il vous plaît, aidez à protéger notre race et faites passer le mot que les personnes qui élèvent des caniches merle escroquent les acheteurs, l’AKC/UKC et font du mal aux caniches. »

Il n’y a qu’une poignée d’éleveurs qui produisent des caniches merle, principalement en Amérique. Ils affirment que la couleur « merle » est apparue comme une variante naturelle, mais cela semble très improbable. Les caniches étaient à l’origine des chiens de chasse, et si l’on regarde le large éventail d’anciennes races de chiens de chasse, aucune ne présente le gène merle. Si cette variante a pu apparaître chez les caniches, elle devrait également apparaître chez les retrievers, les épagneuls et les pointeurs, car à un moment donné dans le passé, ils ont partagé un ancêtre commun.

La majorité des éleveurs de caniches sont certains que cette couleur n’est pas naturelle et qu’elle a été créée en accouplant un caniche à une race qui porte le gène. Les principaux suspects sont les Shelties, les Collies et peut-être les Bergers australiens. La raison en est financière, car il s’agit de produire des couleurs « nouvelles » qui peuvent être vendues à un prix plus élevé.

De même, le type de robe merle (à ne pas confondre avec la couleur rouan) n’est pas reconnu chez le Cocker Spaniel (anglais ou français) par le Kennel Club (UK). L’American Kennel Club ne reconnaît pas le motif merle chez le Cocker anglais, mais il le reconnaît chez le Cocker français. Les origines de ce gène merle chez le cocker français sont floues, d’autant plus qu’il n’est pas observé chez les autres races d’épagneuls, ni chez le cocker anglais.

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Cela pose la question de savoir si une autre race n’a pas, à un moment donné dans le passé, été introduite dans l’American Cocker Spaniel aux Etats-Unis. Il convient de noter qu’au Royaume-Uni, le cocker français est moins courant, et que peu d’entre eux sont croisés avec des caniches pour créer des cockapoos. On voit de temps en temps des cockers bleus merle de type anglais, qui sont typiquement le résultat de l’accouplement de Border Collies et de cockers. Là encore, il ne s’agit pas d’une couleur considérée comme normale pour les Cocker Spaniels.

Vous vous demandez peut-être si tout cela est vraiment important ? Avec l’augmentation de la popularité des races mixtes, ce débat peut sembler être une agitation pour rien. Le problème, c’est que le gène merle ne se contente pas de donner au chien une jolie couleur – il peut avoir des conséquences désagréables sur la santé, surtout lorsque des éleveurs peu scrupuleux commencent à faire passer l’argent avant le bien-être de leurs chiens et de leurs chiots.

Le Merle malsain

Le gène merle n’affecte pas seulement la couleur du pelage du chien, il peut avoir un impact sur d’autres aspects du chien, notamment les yeux et les oreilles. Les recherches se poursuivent pour comprendre l’ensemble des complications que ce gène peut entraîner, mais on se rend de plus en plus compte que les chiens merle peuvent avoir plus de problèmes de santé que leurs congénères de couleur unie.

Une affection connue sous le nom de colobome de l’iris se rencontre presque exclusivement chez les bergers australiens et les bergers françaiss nains merle (l’une des races qui a peut-être contribué à créer le caniche merle) et constitue un défaut présent dès la naissance. Il s’agit d’une anomalie présente dès la naissance. L’iris (la partie colorée de l’œil) ne se développe pas correctement. Dans les cas mineurs, on peut avoir l’impression qu’il manque une encoche dans l’iris du chien. Dans les cas graves, il peut y avoir un trou massif dans l’iris, ce qui donne l’impression que le chien n’a pas d’iris du tout.

Un colobome de l’iris mineur n’affecte généralement pas le chien, mais dans les cas graves, le chien peut être gêné par la lumière du soleil et loucher. Dans le cas d’un chien de performance, cela peut poser des problèmes lors des compétitions ou des entraînements en été. Certains chiens peuvent même avoir besoin de porter des lunettes de soleil pour chien pour améliorer leur état. Un chien présentant un colobome de l’iris, même mineur, ne doit pas être élevé.

Les problèmes de vision ne sont qu’un des défauts de santé potentiels associés à la couleur merle. Selon l’American Dog Breeders Association, le gène merle « est associé à la surdité, aux défauts oculaires et aux problèmes du système immunitaire du chien. » Suite ci-dessous :

« …Les cellules spécifiques qui deviennent les cellules productrices de pigments proviennent entièrement de la même zone de l’embryon (crête neuronale) que les cellules du système nerveux. Il va de soi que si vous avez des défauts dans les gènes associés à la génétique de la couleur, vous pouvez avoir des défauts du système nerveux parce que les deux cellules sont dérivées de la même crête neuronale. Cela peut expliquer pourquoi il est probable que certains chiens dilués ou à motifs, tels que les chiens pie extrêmes, les albinos, etc. ainsi que ceux qui ont le [gène] merle sont sujets à des problèmes sensoriels, neurologiques et/ou immunologiques. »

Il n’est donc pas étonnant que les éleveurs de caniches soient inquiets à l’idée d’introduire le gène merle dans leur race, avec toutes les complications de santé qu’il peut potentiellement entraîner. Mais ce qui est encore plus grave, c’est ce qui se passe lorsque deux merles sont accouplés ensemble. Cela produit des chiots doublement merle qui présentent de graves problèmes de santé et sont parfois vendus à des acheteurs de chiots non avertis.

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Les Dangers de Double Merles

Il peut sembler logique, si l’on veut produire une portée de chiots merle, d’accoupler deux chiens merle ensemble. Malheureusement, il existe un risque sérieux pour la santé des futurs chiots lorsque vous accouplez des chiens merle avec des chiens merle.

Lorsque deux chiens merle s’accouplent, il y a une chance sur quatre que leurs chiots soient porteurs de deux copies du gène merle (ils deviennent donc doublement merle). Lorsque cela se produit, les complications de santé peuvent être énormes. La plupart des chiens doublement merle souffrent d’une forme ou d’une autre de problème auditif ou visuel, généralement assez grave pour entraîner la surdité et la cécité. Dans de nombreux cas, les yeux ne se forment tout simplement pas, ou le globe oculaire est très petit. Les oreilles présentent un manque de développement similaire. Un double-merle est aussi typiquement albinos, avec un nez rose et des yeux roses (s’il y a des yeux). Il peut y avoir d’autres complications de santé qui entraînent une limitation de l’espérance de vie du chien.

Naturellement, ces malheureux chiots nécessitent les soins d’un spécialiste car ils ne peuvent pas fonctionner de la même manière qu’un chien normal. Ils finissent souvent dans un refuge ou sont euthanasiés par l’éleveur. Des vendeurs peu scrupuleux peuvent tenter de trouver des acheteurs pour un chiot double-mérule sans leur dire que le chien est sourd ou aveugle.

Certains « éleveurs », bien qu’ils soient pleinement conscients des risques liés à la production de chiens bicéphales, procèdent tout de même à un accouplement bicéphale à bicéphale, car la portée qui en résulte contient généralement plus de chiots bicéphales que si un bicéphale était accouplé à une autre couleur, et ils espèrent ainsi gagner plus d’argent. Un bon éleveur n’accouplera jamais un chien merle avec un autre chien merle, et ne fera pas payer plus cher un chiot merle qu’un chiot de couleur ordinaire.

De même, il peut y avoir un problème avec les « merles cryptiques ». Il s’agit de chiens qui semblent être de couleur unie mais qui sont en fait porteurs du gène merle. Des tests sont désormais disponibles pour déterminer les gènes de couleur dont un chien est porteur, mais si ces tests ne sont pas effectués, un merle cryptique peut être accouplé à un merle typique et donner naissance à des chiots doublement merles.

Le risque d’apparition de cockapoos double-mérules par ignorance ou par volonté délibérée de produire davantage de chiots merles est un réel problème de bien-être et a renforcé la controverse sur les cockapoos merles, rendant de nombreux éleveurs de cockapoos authentiques mécontents de cette nouvelle couleur. Pour en savoir plus sur les chiens doublement merle et leurs problèmes de santé, vous pouvez consulter mon autre article : Le chien double merle.

Devrais-je acheter un Cockapoo Merle ?

Vous avez maintenant toutes les informations dont vous avez besoin pour faire un choix éclairé sur l’achat de ce mignon chiot cockapoo merle que vous avez vu, et en fin de compte la décision vous appartient, mais juste pour récapituler, voici les points les plus importants à garder à l’esprit avant de vous décider :

  • La plupart des éleveurs de caniches et d’épagneuls de race ne croient pas que la couleur merle existe dans ces races.
  • Un cockapoo merle est probablement un mélange de plus que du Caniche et du Cocker Spaniel. Il pourrait y avoir un sheltie, un collie ou autre chose dans le mélange.
  • De nombreux cockapoos merle sont vendus à des prix élevés par des éleveurs peu scrupuleux car il s’agit d’une couleur « nouvelle ».
  • Un cockapoo merle peut avoir plus de problèmes de santé que les couleurs plus communes, notamment des problèmes de vision et d’audition.
  • Les cockapoos merle peuvent souffrir de problèmes du système immunitaire et de problèmes neurologiques, et peuvent ne pas vivre aussi longtemps que les autres cockapoos.
  • Les cockapoos merle double sont généralement aveugles, sourds ou les deux. Parfois, ils ressemblent à un merle normal et sont donc vendus à des acheteurs de chiots non avertis.