Peut-on cloner une race de cheval disparue ?

En 2015, le dernier Abaco Barb est mort. C’était une jument infertile de 20 ans appelée Nunki. Avant sa mort, des échantillons de peau ont été prélevés au cas où Nunki pourrait être clonée dans le but de ramener la barbe Abaco. Jusqu’à présent, aucune tentative de clonage de Nunki n’a été connue. Même si un poulain est finalement mis bas, le retour d’une race entière n’est pas garanti car il n’y a que les gènes de Nunki en réserve. Une race est considérée comme critique lorsqu’il reste moins de 500 chevaux.

Combien coûterait le clonage de chevaux ?

Le clonage d’un seul cheval coûte environ 150 000 euros. Le clonage de 500 chevaux pour tenter de ramener une race nécessiterait une somme d’argent colossale, peut-être même plus de 150 000 euros chacun, pour bricoler les gènes afin de constituer un pool génétique plus large dans lequel plonger la nouvelle/ancienne race de chevaux. L’élevage de clones génétiques exacts serait le nec plus ultra de la consanguinité.

Bien sûr, il y a la façon traditionnelle d’essayer de faire revenir une race disparue : on choisit des juments et des étalons dont les qualités physiques ressemblent le plus à la barbe d’Abaco et on les élève ensemble, puis on élève les meilleurs poulains, etc. Ce coût est plutôt en termes de temps et de ressources. Il s’agit également d’une affaire beaucoup plus délicate (génétiquement) que le clonage.

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Raisons pour lesquelles nous ne pouvons pas cloner les chevaux aujourd’hui

Bien que l’extinction de l’Abaco Barb et l’extinction éminente de dizaines d’autres races de chevaux et de poneys soient tristes, toutes ces races contiennent encore le matériel génétique nécessaire pour recréer des races éteintes. Les problèmes auxquels est actuellement confrontée une tâche aussi monumentale que la recréation du barbeau d’Abaco (outre les problèmes financiers) sont notamment les suivants

  • Comment modifier les gènes des embryons pour obtenir les caractéristiques souhaitées
  • Où trouver des juments de substitution
  • Que faire de ces juments de substitution lorsqu’elles ne peuvent plus avoir de poulains
  • Que faire de la race ressuscitée une fois qu’elle s’est établie ? La barbe d’Abacao, par exemple, s’est éteinte pour de nombreuses raisons, dont une augmentation du taux de stérilité. On pense que la stérilité est due à l’exposition aux produits chimiques agricoles qui recouvrent les plantes de l’île. Cependant, il pourrait également y avoir une composante génétique. À moins d’un changement fondamental dans les pratiques agricoles sans produits chimiques (qui ne semble pas se produire), le simple fait de relâcher un troupeau de clones sur l’île de Great Abaco condamnera la race à une seconde extinction.
  • Déterminer les effets à long terme du clonage sur la santé des chevaux. Le clonage étant si récent, on ignore si le clonage raccourcit la durée de vie d’un cheval comme ce fut le cas pour la brebis Dolly. Jusqu’à présent, le plus ancien cheval cloné est la jument Quarter Horse Lynx Melody Too, née en 2007. Les chevaux vivent en moyenne 30 ans.
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Y a-t-il une bonne raison de cloner un cheval ?

En fin de compte, le fait d’être un pur-sang, même ressuscité, ajoute-t-il quelque chose au tableau génétique ? En dehors de la curiosité de voir si la recréation d’une race éteinte pourrait être accomplie, il y a peu ou pas d’avantages pour les chevaux clonés eux-mêmes. Toutes les races de chevaux et de poneys, du puissant Shire au petit cheval miniature, font partie de la même espèce à succès – Equus caballus. .

Jusqu’à présent, la technologie, l’argent et les ressources nécessaires pour ramener une race comme la barbe d’Abaco n’existent pas. Même s’ils existaient, il ne servirait pas à grand-chose de faire revenir une race si nous ne pouvions pas garantir que les chevaux auront une vie pleine, heureuse et saine. Le monde dans son état actuel ne présente pas un tel environnement. Pour l’instant, le retour d’une race disparue est une expérience de réflexion intéressante et pas grand-chose d’autre.

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